Jenniffer González lidera discusión en el Congreso sobre legislación para la recuperación y desarrollo de Vieques

June 30, 2021
Press Release
Una de las medidas discutidas fue H.R. 1126 de la autoría de la comisionada residente

Washington, D.C. – El Comité de Recursos Naturales evaluó hoy en una vista pública medidas que buscan avanzar la recuperación y desarrollo de Vieques, incluyendo el H.R. 1126, de la autoría de la comisionada residente, Jenniffer González Colón. La medida establecería una transacción de compensación para personas que evidencien efectos perjudiciales a su salud y residencia en Vieques. 
 
La comisionada lideró la discusión por el lado republicano, sirviendo como “ranking member”. En la vista efectuada de manera virtual, participaron como deponentes José Corcino Acevedo, alcalde del Municipio de Vieques, Myrna Pagán, miembro de Vidas Viequenses Valen y el Dr. Kevin Gardner, vicepresidente ejecutivo de Investigación e Innovación de la Universidad de Louisville en Kentucky. 
 
“La Marina de los Estados Unidos (U.S. NAVY) mantuvo una presencia en Vieques durante seis décadas, durante las cuales las fuerzas estadounidenses y aliadas utilizaron la isla como campo de entrenamiento y prueba, operando múltiples tipos de equipos y armamento. Hasta el día de hoy, la Marina y otras agencias federales están comprometidas en una limpieza tan extensa que el último informe de la GAO (siglas en inglés para la Oficina de Responsabilidad Gubernamental) [que pido presentar para el Registro] indica que durará hasta 2032. En la Ley de Autorización de Defensa Nacional de 2019, junto con la representante Ocasio Cortez logramos incluir enmiendas para la aplicación de tecnologías mejoradas en ese esfuerzo de limpieza. Pero al mismo tiempo, los residentes continúan extremadamente preocupados por cómo eso afecta su salud, frente a los estudios y la experiencia personal que reflejan una mayor incidencia de muchas afecciones médicas,” dijo la comisionada en su turno inicial durante la vista.
 
El H.R. 1126 de González Colón y de la coautoría de Darren Soto (D-FL-9) y Kelly Trent (R-MS-1), permitiría que se otorguen compensaciones de entre $10,000 hasta $110,000 a individuos dependiendo de la gravedad de condición que pudieran presentar prueba de problemas de salud y de residencia en Vieques. Como compensación al municipio, se cubrirían gastos para surtir y equipar un centro de salud y mantener servicios pediátricos y de enfermedades crónicas; y gastos de servicios de transporte médico y telemedicina mientras se habilitan estos en Vieques; permitiría estudios sobre futura descontaminación ambiental y sobre establecimiento de red energética autónoma. 
 
Además, la medida propone que se asigne un Auxiliar Judicial o “Special Master” designado por el secretario de Justicia de los Estados Unidos. Este evaluaría la validez y compensación de las reclamaciones. 
 
“La nación se benefició del sacrificio de quienes vivieron y viven en Vieques y debemos reconocerlo y mostrarles el respeto y el aprecio que merecen. Hoy escucharemos a quienes más conocen este tema. Escuchemos sus voces,” concluyó la comisionada en su ponencia. 
 
Puede ver aquí la ponencia completa. 
 
Ley de Defensa de Seguridad Nacional (NDAA) de 2020
 
La comisionada aseguró lenguaje en el NDAA para el año fiscal 2020 que ordenó al GAO a completar un estudio y presentar un informe a los comités de Defensa del Congreso sobre el estado del proceso federal de limpieza y descontaminación en los antiguos sitios de entrenamiento militar ubicados en Vieques y Culebra. 
 
En marzo del 2021 se publicó dicho estudio, que analiza el estado y el costo de los esfuerzos de limpieza; en donde se identifican retos a los esfuerzos de limpieza y examina cómo el Departamento de Defensa (DOD) los está atendiendo; y describe las tecnologías de limpieza que el DOD está usando en los sitios y cómo las agencias federales evalúan la viabilidad de tecnologías innovadoras.
 
La comisionada detalló el contenido del informe aquí.
 
Algunas gestiones de la comisionada con relación al desarrollo de Vieques  
 
Desde sus inicios en el Congreso en el 2017, la comisionada se ha reunido con funcionarios de la Marina de Guerra de los Estados Unidos para requerir y discutir el estatus de limpieza y asuntos relacionados con Vieques. 
 
En ese mismo año, la congresista logró junto al representante José Serrano de Nueva York que se incluyeraen el texto del informe del Comité de Asignaciones de la Cámara federal expresión a favor de continuar los trabajos de limpieza de ambas islas municipio y a su vez exigiera que el NAVY mantuviera al Congreso informado sobre los progresos de la descontaminación.
 
En el 2019, la comisionada continúo abogando por la limpieza de Vieques y le pidió al Navy en una visita al municipio que identificaran formas de acelerar los trabajos para una pronta fecha de limpieza total de los terrenos que eran usados para entrenamiento militar.
 
González Colón además logró la autorización de $39 millones bajo la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA) para la construcción de una nueva instalación médica para los residentes de la isla municipio de Vieques.
 
En mayo de este año la comisionada asistió a la ceremonia que marcó el inicio para los trabajos de reconstrucción de la terminal de pasajeros y de otras estructuras, incluyendo la pista del aeropuerto regional Antonio Rivera Rodríguez de Vieques.
 


Jenniffer González- Colón's opening remarks for the Committee on Natural Resources Office of Insular Affairs' Full Committee Legislative Hearing -June 30, 2021

H.R. 1126 – Vieques Recovery and Redevelopment Act 


 
 
Thank you, Mr. Chairman, for this hearing on the Vieques Recovery and Redevelopment Act of 2021.  This is an important step towards improving the situation of an American community who helped secure our defense for many years.
 
The Bill, which I first presented in the last Congress as HR 4605 and now in this Congress as HR 1126, sets up a process for claims and compensation for health conditions in the Island Municipality of Vieques. 
 
The U.S. Navy maintained a presence on Vieques for six decades during which American and Allied forces used the island as a training and test range, operating multiple kinds of equipment and weaponry. To this day the Navy and other agencies are engaged in a cleanup so extensive that the latest GAO report (which I ask to introduce for the Record) indicates it will last until 2032. In the 2019 National Defense Authorization Act, myself and Representative Ocasio-Cortez included amendments for the application of improved technologies in that cleanup effort.  But at the same time the residents continue extremely worried as to how that affects their health, in the face of studies and personal experience reflecting higher incidence of many medical conditions.
 
The people of Vieques served their country, helping make America strong:  they deserve their country’s help to make themselves strong again.  Today Vieques Mayor José Corcino joins us to speak for them.
 
Even prior to Hurricane Maria, Vieques had a limited capacity health care facility, and residents needed to travel off-island for many medical services. The Hurricane destroyed the clinic, and although FEMA finally released the funds for rebuilding last year, the people’s concern is: when we get a new building, what will we do with it? 
 
Because transport between Vieques and the main island of Puerto Rico by ferry service has a record of frequent disruption, the Viequenses want a medical facility that can address both chronic and acute cases and the need for life-saving medical services to its residents. 
 
This is a goal of this bill, beyond individual compensation. Under its provisions, a “Special Master” appointed by the U.S. Attorney General would evaluate claims validity and compensation.  Claims from individuals would be documented as to the nature of the case, and their compensations could be up to $110,000 depending on the conditions.
 
The Special Master will also evaluate any compensation to the municipality of Vieques for expenses incurred, and facilitate resources to upgrade the staff and equipment at the medical center to provide full-service regular pediatric and adult care, and care for conditions such as metals toxicity, cancer and diabetes, and transport and telemedicine costs during the upgrade. 
 
Acceptance of the compensation will be considered a settlement of claims by the individual or by the Municipality.
 
The Special Master would be also authorized to select an academic partner to conduct further studies and outreach to evaluate strategies for better identifying causes and solutions for the environmental and health conditions in Vieques, including upgrading the power grid. 
 
Funding would proceed from the “Judgment Fund” under section 1304 of title 31, U.S. Code, not out of new appropriation, which is why the bill is also referred to the Judiciary Committee. 
 
The nation benefitted from the sacrifice of those who lived and are living on Vieques and we must recognize that and show them the respect and appreciation they deserve.  We will hear today from those who know about this issue the closest. Let us listen to their voices. 
 
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